人家亚马逊开始用无人机送快递了

亚马逊是科技行业最令人感觉扑朔迷离的大公司。

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亚马逊不仅像苹果一样强调保密,甚至做得更多。杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)的这家电商+云计算公司完全不透明。亚马逊很少解读短期的战术计划,以及长期的战略目标。亚马逊很看重惊喜带来的价值。

如果想理解亚马逊,那么就需要像以往研究苏联一样对该公司展开研究。对亚马逊最重要的业务之一物流,这点尤为明显。

过去几年,一系列迹象表明,亚马逊正在颠覆快递方式。亚马逊成立了自主的卡车车队,推出了类似Uber的众包快递服务,建设了利用机器人去工作的仓库,以及继续投资发展送货无人机。上周,亚马逊甚至展示了一架印有该公司品牌的波音767飞机,这将成为亚马逊40多架飞机机队的一员。

这些举动令外界猜测,亚马逊想要用自主物流服务来取代第三方物流,例如UPS、联邦快递和USPS。亚马逊对物流的投资也支持着外界的普遍观点,即亚马逊成为了美国电商领域不可能被击败的巨头。毫无疑问,这也是沃尔玛本周宣布以33亿美元收购亚马逊竞争对手Jet.com的原因之一。

那么,亚马逊在物流领域的终极目标是什么?在与多名分析师、亚马逊的合作伙伴和竞争对手交流之后,结合亚马逊自身透露的些许信息,我怀疑,亚马逊对于物流的未来目标分为两层。

首先,亚马逊并不计划取代第三方快递公司。未来几年,亚马逊的目标是给公司的业务运营带来尽可能多的配送能力,而不是取代UPS和联邦快递。对物流的投资将增加整体运力。

亚马逊的长期目标更富于想象力。如果获得成功,那么将带来变革。亚马逊想要抛开道路和人力,走向天空中的自动化。在发布之初,亚马逊的无人机项目被许多科技媒体认为是营销嘘头,但这却是亚马逊计划的中心。与采用机器人的仓库以及无人驾驶卡车一同,无人机将引领亚马逊自动化的未来。

亚马逊在实现这一目标的过程中也面临障碍。在美国,用无人机送快递面临着监管的不确定因素,而亚马逊需要解决多方面的技术和社会问题。不过仍有专家表示,未来,无人机的发展要比无人驾驶汽车更容易。

无人机快递创业公司Zipline联合创始人凯勒·李纳多(Keller Rinaudo)表示:“这是个更容易的问题。如果获得监管的批准,我们立刻就可以开始为你送货。”今年秋季,该公司将在卢旺达尝试用无人机运送医疗用品。

如果亚马逊的无人机项目获得成功(亚马逊表示,目前该项目正处于正轨),那么这将从根本上改变该公司的成本结构。德意志银行分析师在近期的研报中表示,10年之后,无人机将把亚马逊配送的单位成本降低约一半。如果这一预测成真,那么“零售店将不会再存在”。

物流一直都是亚马逊战略投资的核心。在成立初期,为了避免向大部分人消费者收取销售税,亚马逊有意把仓库设置在低税率、人口少的州,随后用3到5天的时间将商品配送至人口稠密的地区。

2005年,亚马逊推出了Prime订购服务。该服务向用户提供许多商品的两日达送货服务,年费为99美元。这改变了亚马逊对快递服务的需求态势。亚马逊Prime鼓励用户购买更多商品,也迫使亚马逊更快地完成配送。

这也解释了,为何在2010年之后,亚马逊放弃了以往的避税策略,开始在人口稠密地区建立多个仓库。亚马逊还加强了名为“邮政注入”的系统。这一系统利用预测算法和复杂的网络分析去指出,如何将包裹配送至距离消费者家最近的邮政设施。德意志银行分析师表示,邮政注入系统帮助亚马逊降低了配送过程中最高昂的一块成本,即从仓库到消费者家中的“最后一公里”。因此,尽管许多商品的送货更快,但从2010年至2015年,亚马逊将配送成本从每个包裹5.25美元降低至4.26美元。

不过,这还不够低。尽管亚马逊近期发布了多份表现强劲的财报,但该公司的物流成本持续上升,并且受到了运力的限制。在两年前的假日季中,在线订单的爆炸式增长压垮了UPS,导致了快递的丢失。

从长期来看,我们还会面临更严重的问题。美国的交通基础设施正在老化,而美国交通运输部警告称,除非立即投入巨额资金,否则公路、水路、机场和其他交通系统将于本世纪40年代陷入瘫痪。

对亚马逊来说,这样的未来将是灾难性的。亚马逊对物流的大部分投资,无论是卡车、飞机,还是众包的送货汽车,都依赖于传统的配送基础设施。

只有无人机是个例外。因此,无人机成为了亚马逊未来目标的有机组成部分。

在几个月前的一次行业会议上,我见到了亚马逊Prime Air无人机项目的负责人古尔·吉姆齐(Gur Kimchi)。尽管我们的对话没有记录,但吉姆齐详细回答了我的问题,让我看到了这一项目的重要性。

当我与无人机行业的其他人谈论亚马逊无人机送货的计划时,他们均指出,无人机提供了一种方式去绕开公路。由于无人机飞在全新的一层空域中(低于120米,大部分国家的这一空域尚未使用),因此这提供了全新的配送通道。

除了发布几段视频之外,亚马逊并没有公布无人机项目的太多信息。目前,该公司正在与全球范围内的监管部门合作,启动这一系统的测试。亚马逊预计,无人机可以配送重量最多5磅(约合2.27千克)的包裹,而目前80%至90%的包裹重量都低于这一数字。

亚马逊还表示,已经开发了多种原型机,用于不同的配送环境。最先发布的一种原型机适合人口密度较低的郊区,无人机将可以停在用户家中的后院卸货。不过亚马逊表示,目前也在开发面向城市环境的系统,例如无人机可以将包裹投递至屋顶上的智能快递柜中。

DHL已经在德国测试了这种无人机+快递柜的快递系统。该公司一名代表表示,测试很成功,而未来将根据监管部门的批准情况去推进这项技术的应用。亚马逊专利申请中的设想更大胆:无人机可以在路灯杆的小箱子之间运送包裹。

其他项目还有着更丰富的概念。物流软件公司Flexport创始人里安·皮特森(Ryan Petersen)指出,亚马逊在专利申请中设想利用卡车作为移动货舱。亚马逊将通过算法去判断,针对某一地区的无人驾驶卡车中应当保存哪些商品,并在城市里巡游。在订单来到时,无人机可以从卡车飞往消费者家中,只需几分钟就能完成配送。

这样的场景距离实现还有很远。不过根据亚马逊的说法,第一代无人机快递将很快到来。我们将看看,五年内在全球某些地区这能否成真。

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